Araignée

L'araignée est un animal carnivore de l'embranchement des ARTHROPODES (animaux segmentés à appendices articulés), de la classe des ARACHNIDES et de l'ordre des aranéides. On en dénombre environ 39 000 espèces dans le monde, mais on estime qu'il en existe 170 000. On les trouve dans les habitats terrestres et aquatiques du monde entier, sauf en Antarctique. Au Canada, on en dénombre près de 1400 espèces, y compris deux espèces de tarentules (Antrodiaetus pacificus et Sphodros niger) et deux espèces de veuves noires (genre Lactrodectus mactans satrodectus variolus et L. hesperus) vivant en Ontario, en Alberta et en Colombie-Britannique. On en trouve 13 espèces sur l' ÎLE D'ELLESMERE, la partie la plus septentrionale du Canada.

Description
Les araignées ont huit pattes et leur corps se divise en deux parties : l'abdomen et le céphalothorax (tête et thorax fusionnés). Des filières à soie à l'extrémité de l'abdomen sécrètent la soie que les araignées utilisent pour tisser leurs toiles, pièges et fils de transport, ainsi que pour envelopper leurs proies et tisser le cocon servant à protéger leurs œufs. Certaines espèces fabriquent chaque jour une nouvelle toile et mangent l'ancienne, recyclant ainsi la soie. Même si la majorité des espèces ont huit yeux, elles ne peuvent souvent que distinguer l'obscurité et la lumière. Cependant, les araignées-loups (famille des lycosidés) et les araignées sauteuses (famille des salticidés) ont une bonne vision binoculaire sur environ 15 à 20 cm. Les pattes des plus petites araignées (famille des Symphytognatidae) font 0,4 mm de long alors que celles des plus grosses (famille des théraphosidés) font 27 cm. L'espèce canadienne la plus grosse (famille des Pisauridés, Dolomedes tenebrosus) a des pattes d'environ 6 cm. Les pattes d'une espèce plus grosse, provenant d'Europe (famille des Agelenidés, Tegenaria duellica), atteignent 10 cm.

Certaines espèces ont des capacités impressionnantes de mouvement. Les araignées de grande taille ne se déplacent que de quelques mètres par jour, mais les plus petites peuvent se disséminer sur 50 km ou plus quotidiennement, en se laissant porter par le vent.

Reproduction
La majorité des araignées du Canada ont un cycle de vie d'un ou deux ans. Les araignées naines (famille des linyphiidae) peuvent pondre seulement de huit à dix œufs tandis que la veuve noire (famille des theridiidae) peut en pondre 1000 ou plus. Au Canada, dans les champs d'herbe, la densité des araignées peut atteindre plus de deux millions par hectare.

Alimentation
Les araignées sont limitées à une diète liquide. Après avoir capturé leur proie, elles en sucent le sang puis l'imprègnent et l'injectent avec de la salive contenant des enzymes digestives, transformant ainsi la proie en une soupe qui est aspirée. Toutes les araignées sont, jusqu'à un certain point, venimeuses, même les quelques espèces dont les glandes à venin sécrètent une gomme qu'elles crachent sur leur proie soit pour les immobiliser ou les tuer. Des espèces de veuves noires, qui sont parmi les plus venimeux des animaux, se rencontrent dans le sud de l'Ontario, de la Saskatchewan, de l'Alberta et de la Colombie-Britannique. Leur venin est environ 200 fois plus toxique par unité de volume que celui du SERPENT À SONNETTE.

Relations avec les humains
Les araignées sont d'importants prédateurs qui s'attaquent à de nombreuses espèces d'insectes et contribuent ainsi à la lutte contre les INSECTES NUISIBLES. Les tarentules ont la réputation non méritée d'être dangereuses. En fait, la plupart sont plutôt dociles et attaquent seulement si on les provoque à l'extrême. Leur docilité, la facilité avec laquelle elles se laissent apprivoiser et leur taille en font des animaux de compagnie populaires.