Le Bouclier canadien désigne la partie exposée de la croûte continentale sous-jacente à l’Amérique du Nord. La croûte, aussi connue sous le nom de craton nord-américain, est composée de roches des éons archéens et protézoïque et s’étend du Mexique au Groendland. La partie canadienne va du centre nord de l’Ontario à l’archipel Arctique et de l’ouest du Labrador aux Territoires du Nord-Ouest. Le Bouclier contient certaines des plus anciennes roches sur Terre (probablement plus de quatre milliards d’années). Ayant par moments représenté un obstacle à la colonisation, le Bouclier a aussi produit de grandes ressources, dont des minéraux, des forêts de conifères et un potentiel de développement hydroélectrique.

Topographie

Le Bouclier canadien recouvre une surface d'environ cinq millions de kilomètres carrés. Des avancées glaciaires successives ont creusé sa surface et l'ont parsemée d'innombrables lacs, rivières, ruisseaux et étangs. Sur son pourtour se trouvent plusieurs des grands lacs et cours d'eau du Canada : les rives orientales du Grand lac de l'Ours, du Grand lac des Esclaves, du lac Athabasca et du lac Winnipeg, les rives septentrionales du lac des Bois, du lac Supérieur et du lac Huron ainsi que la rive nord du fleuve Saint-Laurent.

Évolution géologique

L'origine et l'âge du Bouclier figuraient parmi les grands mystères de la géologie canadienne. Les roches canadiennes les plus anciennes (3,96 milliards d'années) ont été découvertes à l'est du Grand lac de l'Ours. Les limites méridionales du Bouclier ont été établies par Alexander Murray qui, en 1851 et en 1852, a exploré la région située au sud de Gananoque, Ottawa, le fleuve Saint-Laurent et la rivière des Outaouais ainsi que le territoire s'étendant de Kingston au lac Supérieur. Durant les années 1880, A.C. Lawson a effectué d'importants travaux sur la stratigraphie précambrienne, mais ce n'est que dans les années 1950 qu'on a élaboré une échelle de temps plus juste, quand des géologues comme C.H. Stockwell ont pu faire appel aux mesures sismiques et de la gravité (voir Évolution géologique). Stockwell a divisé le Bouclier en trois vastes provinces (les provinces de Supérieur, de Churchill et de Grenville) et en 23 sous-provinces. Le terme province était utilisé pour désigner les régions avec des évolutions géologiques similaires. Aujourd'hui, les géologistes utilisent en général le terme « terrane » et s'entendent pour dire que le Bouclier est composé de morceaux de la croûte terrestre qui, par le processus des plaques tectoniques, ont commencé à entrer en collision il y a plus de trois milliards d’années (voir Régions géologiques).

Importance

Le Bouclier a eu un impact profond sur l'histoire, le peuplement et le développement économique du Canada. À l'époque préeuropéenne, c'était le royaume des chasseurs nomades algonquiens qui ont mis au point le canot d'écorce afin de sillonner ses innombrables cours d'eau. Les coureurs de bois, les voyageurs et les explorateurs ont eu recours à des embarcations du même type pour s'enfoncer à la découverte du continent.

muskeg et les insectes du Bouclier ont dressé des obstacles à la colonisation. Le périmètre du Bouclier se termine abruptement à la limite des terres agricoles des provinces des Prairies et de l'est du Canada. Pour établir un lien ferroviaire avec l'Ouest, il a littéralement fallu dynamiter un chemin à travers le roc du Bouclier, révélant ainsi ses trésors cachés : de l'or, de l'argent, du nickel, du cobalt, du zinc, du cuivre et du minerai de fer. Ses forêts de conifères et son potentiel hydroélectrique alimentent une importante industrie de pâtes et papiers. De gigantesques aménagements hydroélectriques aux chutes Churchill, au Labrador, à la baie James, au Québec, à Kettle Rapids, au Manitoba, et ailleurs pourvoient aux besoins énergétiques du Sud urbain.

Ce territoire de roc et de forêts a laissé une marque profonde parmi les meilleures oeuvres littéraires, artistiques et dramatiques canadiennes. Depuis des générations, la beauté sauvage et austère du Bouclier canadien attire les propriétaires de chalet et les adeptes de plein air du Sud urbain de même que des touristes du monde entier.