Bouleau

Le Bouleau (Betula) est un genre d'arbres et d'arbustes de la famille du bouleau (Betulaceae). On compte une cinquantaine d'espèces de bouleaux, répandues en Arctique et dans la zone tempérée de l'hémisphère Nord. Au Canada, 10 espèces sont indigènes : 6 arborescentes et 4 arbustives. Certaines d'entre elles, spécialement le Bouleau blanc ou le Bouleau à papier, sont largement répandues dans tout le pays. D'autres espèces se limitent à une région (Bouleau jaune et Bouleau gris dans l'Est; Bouleau flexible en Ontario et en Alaska; et Bouleau occidental dans l'Ouest et le Nord-Ouest). Les bouleaux se reconnaissent à leur écorce mince qui se détache en feuillets. Les feuilles, ovales ou triangulaires, se caractérisent par des nervures rectilignes et par leur contour bidenté. La plupart des espèces préfèrent les sols bien drainés et les stations ensoleillées. Le Bouleau gris et le Bouleau à papier forment souvent des peuplements purs dans les brûlis et les champs abandonnés. Près des habitations, on plante souvent le Bouleau pleureur, une espèce européenne. Les amérindiens utilisaient l'écorce des bouleaux pour fabriquer des paniers, certains ustensiles de cuisine et leurs légendaires canots. Aujourd'hui, le bois du Bouleaux gris et du Bouleau blanc est utilisé pour la pâte à papier alors que celui du Bouleau jaune est recherché pour les meubles de qualité, la parqueterie et le contre-plaqué.