Érable

L'Érable (Acer) est un genre d'arbres ou d'arbustes de la famille de l'érable (Aceraceae). Dans le monde, on compte environ 125 espèces d'érable dont les deux tiers poussent en Chine. Des dix espèces indigènes au Canada, cinq sont présentes seulement dans l'Est (Érable à sucre, Érable rouge, Érable noir, Érable argenté et Érable de Pennsylvanie) et trois en Colombie-Britannique (Érable grandifolié, Érable circiné et Érable nain). L'Érable négundo pousse principalement au Manitoba et en Saskatchewan. Il a aussi été planté dans l'Est, et on le trouve maintenant fréquemment près des habitations. Les érables sont les composantes majeures des forêts décidues, principalement dans l'Est du Canada. Selon les espèces, ce sont de grands, de moyens ou de petits arbres. Les feuilles, toujours opposées, sont ordinairement simples et lobées. Les fruits, groupés par deux et ailés, constituent une bonne source de nourriture pour les oiseaux et les petits mammifères, alors que les chevreuils et les orignaux s'attaquent plutôt aux jeunes rameaux et aux feuilles. Les érables poussent dans une grande variété de types de sol et à différentes altitudes. Ils croissent ordinairement mieux dans les sols profonds, humides et riches. Le bois, très dur, a une grande valeur commerciale, mais il est beaucoup moins renommé que le sirop et le sucre d'érable, ces produits étant connus dans le monde entier. De longue date, la feuille d'érable a été considérée comme un emblème approprié pour le Canada. Dès 1868, elle apparaît sur les uniformes des soldats du Québec et de l'Ontario. Lors des deux dernières guerres mondiales, elle est utilisée comme insigne des régiments canadiens. En 1965, avec l'adoption du drapeau canadien, elle est reconnue comme emblème national.