Étoile de mer

L'étoile de mer est un animal commun sur les rivages comme dans les grandes profondeurs. On en connaît 1600 espèces dans le monde. Ce sont des INVERTÉBRÉS qui font partie de l'embranchement des ÉCHINODERMES. Elles ont habituellement une symétrie radiaire et ont en général cinq branches ou bras qui rejoignent un disque central. Leur bouche est située sous le corps tandis que l'anus est sur la face supérieure de ce disque. Une autre caractéristique importante de ces animaux est leur appareil aquifère ou ambulacraire, un ensemble de canaux et de tubes qui actionnent des ambulacres par pression hydraulique. Ces ambulacres situés sur la face inférieure des bras constituent leur principal moyen de locomotion et de fixation.

Bien que leurs habitudes alimentaires soient variées, les étoiles de mer sont généralement de redoutables prédateurs qui provoquent des comportements frénétiques de fuite chez les Gastéropodes et les Bivalves. On rencontre plusieurs espèces d'étoiles de mer sur les côtes canadiennes et leur taille varie de 50 mm, chez la minuscule Leptasterias hexactis, à un mètre de diamètre, chez l'énorme Pycnopodia helianthoides qui peut avoir jusqu'à 24 bras.