Mélèze

Mélèze est un nom vernaculaire donné aux CONIFÈRES du genre Larix de la famille des pins (Pinacées). Toutes les 10 ou 12 espèces de Larix poussent dans l'hémisphère Nord, dont trois au Canada. Le mélèze laricin (L. laricina) est un arbuste des régions froides et humides situées entre l'Est de la Colombie-Britannique et les provinces atlantiques. On trouve le mélèze subalpin (L. lyallii) dans les hautes terres du Sud de la Colombie-Britannique et de l'Alberta. Le mélèze de l'Ouest (L. occidentalis) est un grand arbre du Sud de la Colombie-Britannique et du Sud-Ouest de l'Alberta.

Le mélèze est élancé, a un tronc droit et acuminé et un étroit houppier (ou « couronne ») de forme irrégulière. Le mélèze est le seul conifère canadien à feuillage caduc; à l'automne, ses feuilles deviennent dorées et tombent. Elles sont aciculaires (en forme d'aiguilles), douces au toucher et poussent en faisceaux sur de très courtes ramilles. Les cônes mesurent entre 1 cm et 4 cm de long et sont composés d'écailles lisses et de bractées pointues (feuilles modifiées). De tous les mélèzes, le mélèze de l'Ouest est le plus exploité pour le bois d'oeuvre. Le mélèze laricin sert à fabriquer la pâte à papier. On utilise le tanin extrait de l'écorce de mélèze pour tanner le cuir.