(Rupert Arnold) Wray Downes. Pianiste (Toronto, 14 janv. 1931). Ses parents sont antillais. À sept ans, il entreprend douze années d'études musicales avec Anne Scott-Mumford à Toronto et, en 1949, il est le premier Canadien à recevoir la British Empire (Overseas) Scholarship pour le Trinity College of Music de Londres. Il y étudie avec Kinloch Anderson et s'inscrit ensuite au Conservatoire de Paris où il travaille avec Lazare Lévy et Henri Lauth. Il se tourne vers le jazz en 1953, étudie l'harmonie avec Dizzy Gillespie et le piano avec Mary Lou Williams. Il travaille en Europe jusqu'en 1956, jouant avec d'importants musiciens américains comme Sidney Bechet, Buck Clayton et Bill Coleman. Il étudie par la suite le piano avec Oscar Peterson et la composition avec Neil Chotem à Montréal. Il fréquente également l'Advanced School of Contemporary Music de Peterson à Toronto. Son style puissant et physique allie l'influence de Peterson à une base solide de be-bop et à une affinité profonde pour le blues.

De retour au Canada, Downes interrompt épisodiquement sa carrière pour se consacrer à des activités non musicales. Il joue de 1956 à 1958, puis de façon intermittente durant les années 1980 dans des cabarets de Montréal. En 1990, il commence à enseigner à l'Université Concordia. Il centre cependant ses activités sur Toronto, à l'exception d'engagements à la télévision de la SRC et dans des hôtels et des cabarets à Halifax (« Music Hop », 1965-1966), à Saint-Jean et dans d'autres localités de Terre-Neuve, et à Ottawa (« Segué », 1969). À Toronto, il est directeur musical à la télévision anglophone de la SRC (1966-1968), tour à tour pour les émissions « Show of Shows » et « Umbrella ».

Downes maintient également une longue collaboration avec Peter Appleyard et sert d'accompagnateur à des instrumentistes américains, notamment à la Town Tavern (années 1960), à Bourbon Street (années 1970 et 1980) et ailleurs. Également comme accompagnateur, il joue avec Roy Eldridge, Coleman Hawkins, Buddy Tate, Clark Terry, Eddie (Cleanhead) Vinson, Lester Young et Ben Webster. Il fait une tournée aux États-Unis avec Terry en 1980. Le duo qu'il forme en 1976 avec le contrebassiste Dave Young se produit en tournée à plusieurs reprises au Canada, s'adjoignant à l'occasion d'autres musiciens, dont les guitaristes Ed Bickert et Reg Schwager. Downes joue également avec l'Archie Alleyne-Frank Wright Quartet, Moe Koffman, le batteur Pete Magadini et le saxophoniste Don Thompson, pour ne nommer que ceux-là.

Discographie

Au Privave : Bickert guit., Young cb. 1978-1979. Sack 4003.

Avec Coleman, Jazz à Pleyel. 1952. Philips N-76-006-R.

Avec Magadini, Bones Blues. 1977. Sack 4004.

Avec Tate, The Buddy Tate Quartet; aussi Young cb, Magadini batterie. 1978. Sack 3027.

For You . . . E. 1996. Justin Time JUST 79-2

Autres enregistrements avec Alleyne, Appleyard, Bechet, Singleton, etc.